Historia

Marjorie Hillis – den första singelikonen

av Sara Arvidsson

Marjorie Hillis blev en förebild för singelkvinnor redan 1936, då hon gav ut en självhjälpsbok om att leva ensam – och gilla det. Boken blev en succé, men hon fick kritik för att inte leva som hon lärde. 

Juni 1939: Författaren Marjorie Hillis namn sätts i stora, svarta rubriker i flera betydande amerikanska tidningar. New York Times skriver att hon förrått sina läsare och avslöjat sig som en bluff. ”Skandalen” är att den 49-åriga författarinnan ska gifta sig. 

Men vad är det som gör att ett äktenskap mellan två vuxna människor framställs som chockerande, i en tid när rollen som hustru anses vara en kvinnas främsta plikt? 

 

För att förstå det behöver vi mana fram bilden av en välvårdad kvinna, klädd i sidenpyjamas, som äter en lång frukost på sängen – utan någon man i sikte. Telefonen och några chica månadsmagasin är inte längre än en armslängd bort. Lägenheten hon bor i är liten, men bekvämt och trivsamt inredd, och ligger mitt i Manhattans myller av teatrar och andra nöjen. Hon är alltid redo att blanda en drink till sina gäster eller med enkla medel slänga ihop en delikat supé. 

Den här visionen av den lyckliga singelkvinnan, starkt inspirerad av hennes eget liv, gjorde Marjorie Hillis till en ikon för ensamboende kvinnor redan 1936. Då kom hennes första bok Live Alone and Like It (Att leva ensam, och gilla det), som var fylld med livsstilsråd som i dag hade gjort henne till en framgångsrik influencer. Mer än 60 år innan kultserien Sex and the City kom med sitt första avsnitt revolutionerade Hillis synen på singelkvinnor.

Hon lyfte fram hur glamouröst livet för ensamboende kvinnor i New York kunde vara, om de bara var smarta nog att organisera sitt liv efter eget tycke. Dessutom var hon en tidig förespråkare för positivt tänkande. Hon varnade ogifta kvinnor för att sitta hemma och tycka synd om sig själva. I stället borde de skaffa hobbyer för att hålla sig sysselsatta och bli mer intressanta personligheter i sällskapslivet. 

 

Även om mycket har förändrats sedan Marjorie Hillis tid är hon fortfarande högst relevant. I dag finns över 900 000 ensamboende kvinnor i Sverige och det är väl ingen som höjer på ögonbrynen åt kvinnor som väljer att inte gifta sig. Men tvåsamhetsnormen gör att den som lever ensam fortfarande förväntas sträva efter att träffa någon att leva tillsammans med. Det kan vara okej att njuta av tillfälliga singelperioder, så länge dessa är övergående faser. I Live Alone and Like It vänder Marjorie Hillis på perspektiven. Att leva ett gott liv på egen hand blir utgångspunkten. En kärleksrelation kan vara en trevlig krydda under en period, men inte till vilket pris som helst. Hillis förespråkade både materiell och känslomässig självständighet på ett banbrytande sätt.

Det som var mest radikalt var att hon framhöll att singelliv inte bara var tillfälliga faser för unga ogifta kvinnor eller änkor. Hon utmanade äktenskapsnormen genom att hävda att singelkvinnor i alla åldrar kunde leva gott och vara en kraft att räkna med i samhället. På 30-talet var det en realitet att fler och fler kvinnor förblev ogifta och försörjde sig själva, inte minst på grund av att depressionen gjort många män arbetslösa. För andra kvinnor var det ett aktivt val att leva utan män. I en tid när homosexualitet var starkt tabubelagt var det en del kvinnor som betraktades som ensamstående av omgivningen, när de i själva verket levde i lesbiska relationer.

Marjorie Hillis böcker har kommit ut i många upplagor och finns fortfarande att få tag på.

 

Medan Marjorie Hillis efterföljare i Sex and the City blev kända för sin sexuella frispråkighet var hon själv mer subtil när hon berörde ensam-boende kvinnors sexliv. Utan att moralisera rådde hon dem att inte ens tänka på att ha en affär innan de fyllt 30. Hon rekommenderade unga kvinnor att väga fördelarna mot nackdelarna med en romans och tänka på priset de kanske skulle få betala i slutänden. I kapitlet The Pleasures of a Single Bed skriver hon också att det mest lockande många gånger kan vara att gå till sängs ensam. Vad hon antyder med detta är upp till läsaren att tolka. 

Live Alone and Like It låg rätt i tiden. Självhjälpsböcker var en ny och populär genre på bokmarknaden och med sin lättsamma och humoristiska ton blev Hillis bok en omedelbar bästsäljare. Den första upplagan sålde slut på två dagar och sex upplagor kom ut bara under den första månaden. Den hamnade på topp tre på alla försäljningslistor; till och med den amerikanske presidenten Franklin D. Roosevelt ska ha läst boken. Efter fem månader hade den sålts i 100 000 exemplar.

 

Succén berodde till stor del på att Marjorie Hillis talade utifrån egen erfarenhet. Fram tills hon fyllde 40 levde hon i Brooklyn som självuppoffrande, ogift dotter till pastorn Newell Dwight Hillis och Annie Louise Patrick Hillis. (Mamman hade även hon publicerat en handbok för kvinnor, redan 1911, med råd av en helt annan karaktär. The American Woman and Her Home betonade att kvinnor bara kunde nå lycka och tillfredsställelse genom äktenskapet.) 

Marjorie hade visserligen en egen karriär redan innan hon släppte sin första bok. När hon författardebuterade hade hon jobbat för modemagasinet Vogue i över 20 år, först med att skriva bildtexter och senare som redaktör. 

 

1930 gick föräldrarna bort, pappan först och mamman bara någon månad senare, och det blev en viktig vändpunkt för Marjorie Hillis. Under en semesterresa till Venezuela, kort efter föräldrarnas död, bestämde hon sig för att flytta till Manhattan. Hon skaffade en lägenhet i bostadsområdet Tudor City, med utsikt över både East River och den då nybyggda skyskrapan Chrysler Building. Hon fortsatte att jobba på Vogue och började leva sitt eget liv fullt ut. Den livsstil hon skapade för sig själv blev grunden för de råd hon delade med sig av i Live Alone and Like It.

Kort efter boksuccén fick Marjorie Hillis sin egen tidningskolumn där hon svarade på läsarfrågor om hur man kunde nå förfining i sin livsstil som singel. Kolumnen kunde läsas i 65 dagstidningar över hela USA. I början av 1937 slutade -Hillis på Vogue, satsade helt på sin nya karriär som livsstilsguru och började skriva på Orchids on Your Budget: Or Live Smartly on What You Have som kom ut samma vår. Där frågar Hillis läsaren i skämtsam ton om hon verkligen har råd med en äkta make. Hon jämför en charmerande, men oekonomisk man med andra saker som en större lägenhet eller en resa utomlands. En man var inte enda vägen till ekonomisk stabilitet enligt Hillis, den var enklare att uppnå med eget sparande och en smart budget. 

 

Marjorie Hillis förespråkade det guldkantade singellivet, men var ingen kategorisk äktenskapsmotståndare. Hon såg inte tvåsamheten som en nödvändighet utan som en krydda i tillvaron. När hon till slut valde att ingå äktenskap med Thomas Henry Roulston, ägare till en kedja med drygt 700 livsmedelsbutiker, hade hon byggt upp sitt eget välstånd. Hon gifte sig helt enkelt för att hon hittat en man som hon verkligen tyckte om. Svekstormen från tidningarna tog hon med ro. Trots att hon nått ikonstatus via böcker om singellivet, stod tvåsamheten inte i konflikt med hennes värderingar. Hennes filosofi var att göra livet så glamouröst som möjligt, oavsett relationsstatus.

Det nygifta paret flyttade till Brooklyn och Marjorie Hillis gick helt och hållet in för att skapa trivsel i sitt nya hem. Äktenskapet tystade henne. Hon slutade skriva sin spalt, hålla föreläsningar och gav inte ut några böcker under äktenskapet. Men det varade bara i tio år. Marjorie Hillis man dog i en hjärtattack 1949 och hon blev änka som 60-åring. Nu fick Marjorie användning för sin obotliga optimism. Trots chocken över mannens död ryckte hon upp sig, flyttade tillbaka till Manhattan och återgick till att skriva böcker. 

 

Två år senare kom You Can Start All Over – A Guide for the Widow and Divorcee (Du kan börja om – En guide för änkor och frånskilda). Det blev kanske hennes ärligaste bok. Glättigheten och den lätt uppfordrande tonen var borta. Hon medgav att hon kände sorg, depression och saknad efter sin bortgångne make, samtidigt som hon menade att det gick att leva gott även som änka. Här finns också en konservativ ton som saknats tidigare.
Efter att själv ha varit lyckligt gift, skrev hon att det borde vara det viktigaste målet för varje kvinna. Men hon tyckte ändå att en äldre kvinna hellre borde hitta en ny spännande hobby, än en andra äkta make. Det skulle innebära för mycket arbete att anpassa sig till någon annan så sent i livet. 

Marjorie Hillis avled 1971. Hon ligger begraven bredvid sin make på Green-Wood-kyrkogården i Brooklyn.

 

Sara Arvidsson är journalist och tidigare praktikant på Vi-redaktionen. Hon identifierar sig starkt med Marjorie Hillis strävan att alltid gå sin egen väg och hennes förkärlek för långa helgmorgnar i sängen.

 

Mer läsning:

Blev du nyfiken och vill läsa mer? Här hittar du ett fint erbjudande på en prenumeration »

Du kanske också gillar